Connais-tu ce que l’on appelle les cercles de fées ? Ce sont ces ronds de sable que tu vois sur cette photo prise en Namibie. Un botaniste allemand vient de découvrir que ces drôles de cercles n’étaient pas le fruit d’un coup de baguette magique ! Explications.  

Cette photo a été prise depuis un avion, nous sommes en Namibie, un pays situé au sud de l’Afrique. Les ronds plus clairs sont les fameux cercles de fées.( © Bios photo)

Pourquoi parle-t-on des cercles de fées ?

Parce que Norbert Jürgens, un spécialiste des végétaux, vient de découvrir que ces cercles avaient toutes les chances d’être fabriqués par des termites des sables.

L’@ctu du jour :

En Namibie ou en Angola, on y voit la main de Dieu ou la trace de ses pas ! À quelques milliers de kilomètres, à l’université de Hambourg (en Allemagne), on y voit le travail de milliers de termites des sables. Beaucoup moins poétique certes ! Surtout que les cercles de fées fascinent chercheurs et aventuriers depuis plusieurs décennies… Fin du mystère donc, ces ronds de sable qui clairsèment le désert n’auraient pas été créés par des sorcières maléfiques ou par Dieu mais bien par des termites.

Pour que tu comprennes un peu mieux, regarde notre photo. Les ronds rouges sont ces fameux cercles. Ils se présentent comme des taches sans végétation. Leur diamètre varie de 2 à 10 mètres. Ils sont entourés d’une couronne de touffes d’herbe. Leur durée de vie est en moyenne d’une quarantaine d’années.

Des « pièges à eau »

Norbert Jürgens a effectué plusieurs séjours sur le terrain pour mener son étude. Il a examiné plus de 1 000 cercles de tailles différentes et recherché toutes traces de vie à l’intérieur. Il est arrivé à la conclusion qu’un seul organisme y était presque toujours présent : le termite des sables.

Cet insecte ressemble à une grosse fourmi translucide ou blanche. Son petit truc est de creuser des tunnels très fins dans le sable à quelques centimètres de la surface du sol. En creusant, il se nourrit de la racine des plantes. L’eau qui n’est plus absorbée par les plantes s’accumule dans le sable. Ainsi, les cercles agissent comme des « pièges à eau ». L’eau stockée permet à l’herbe de pousser tout autour, là où il n’y a pas de termites.

Reste tout de même un mystère, celui du cercle. Pour le moment rien ne permet de dire que les termites préfèrent tourner en rond. À moins qu’ils aient été ensorcelés par les fées…

Le mot du jour : termite

Le termite et non « la » termite est un insecte qui appartient à l’ordre des « isoptères ». Le plus connu des termites est celui qui ronge le bois et qui ressemble à une grosse fourmi blanche. Son petit truc est de vivre en groupe et de construire des termitières qui peuvent mesurer jusqu’à 6 à 7 mètres de haut. Le termite des sables ne vit pas dans une termitière mais dans le sable comme son nom l’indique. Le mot termite vient du latin « termes » qui signifie « ver qui ronge le bois ».

7 avril 2013

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